肝母细胞瘤(hepatoblastoma)是一种罕见的肝癌,其发病率仅为百万分之几,然而其却是引发婴儿和幼儿患肝癌的主要原因,大部分的患者往往会在三岁之前确诊为这类癌症。尽管手术和化疗研究的进展意味着肝母细胞瘤患者的预后总体上表现较好,但侵袭性肝母细胞瘤往往会让患者失去几乎所有治疗选择,同时患者长期的生存率也较低。

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近日,一项刊登在国际杂志Nature Communications上的研究报告中,来自大阪大学的科学家们基于此前研究在理解肝母细胞瘤发病原因上取得了重大进展,研究人员鉴别出了一种关键基因,有望帮助后期开发治疗肝母细胞瘤的新型疗法。早在1999年,研究人员就意识到,一大部分肝母细胞瘤患者(在某些群体中高达90%)都携带有β-连环蛋白(β-catenin)基因突变,作为Wnt/β-连环蛋白信号通路的一部分,β-连环蛋白能够激活细胞生长和分化所需的基因的表达,如果任其发展,β-连环蛋白的积累就会导致肿瘤形成,Wnt/β-连环蛋白信号通路组分的突变会导致β-连环蛋白的积累,同时其在多种形式的癌症中也非常常见。

研究者Shinji Matsumoto说道,为此我们决定对肝脏肿瘤细胞中不典型的Wnt/β-连环蛋白靶点基因进行筛选来识别在肝母细胞瘤发生过程中扮演关键角色的新型基因,其中一个表达量最丰富的基因就是乳腺癌雌激素调控蛋白GREB1(growth regulation by estrogen in breast cancer 1),其是一种能够参与乳腺癌细胞生长的雌激素效应基因;尽管在乳腺癌中有着明显的特征,但目前并没有人确定GREB1实际上是Wnt/β-连环蛋白信号的一个靶点,而且研究者也并没有证实GREB1在非激素敏感性肿瘤发生中所扮演的关键角色。

对GREB1蛋白进行详细研究后,研究人员发现,GREB1是肝母细胞瘤发生过程中的一个关键角色;研究者Akira Kikuchi指出,小鼠肝癌模型中β-连环蛋白的过量表达会导致肿瘤的形成以及GREB1的增加,如果我们能够抑制GREB1的产生,我们就能观察到肝母细胞瘤细胞增殖水平的下降,以及研究动物中肿瘤产生量的减少。由于GREB1在细胞核中处于激活状态,因此研究者就想尝试利用氨基桥接核酸修饰反义寡核苷酸(amido-bridged nucleic acid-modified antisense oligonucleotides)来抑制肿瘤的形成,这些小型的单链DNA分子能够通过与mRNA的结合来特异性地干扰靶向蛋白的产生,GREB1靶向性寡核苷酸能够成功减少GREB1的产生并抑制肝母细胞瘤肿瘤的产生。

最后研究者表示,利用这种新型策略,未来研究人员有望利用GREB1靶向性疗法来特异性的靶向抑制肝母细胞瘤,从而治疗患者并改善患者的生活质量。

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