上世纪80年代以来,随着陆上资源的日渐匮乏以及深海开发技术的不断进展,各国纷纷将目光投向深海大洋,石油、可燃冰、锰结核、富钴结壳、热液硫化物、生物基因库等等,人类向海洋进军的脚步日渐深入,竞争也愈来愈激烈,深海资源勘查技术正向着大深度、近海底的方向发展。以美国为首的西方发达国家先后实施了庞大的海洋勘探计划,如“深海钻探计划”、“大洋钻探计划”、“海洋行动计划”等等,旨在全方位研究海洋、认识海洋,以便探寻和开发深海大洋的种种资源。

  海洋中蕴藏着丰富的石油天然气资源,约占全球油气资源总储量的70%,全球近十年发现的大型油气田中,海洋油气田已占60%以上,尤其是300米以上的深水海域,全球尚有1800亿桶的未探明油气储量,相当于已探明油气储量的两倍。国际石油界早已形成共识,海洋油气特别是深海油气将是未来世界油气资源接替的重要区域。目前全世界有60多个国家在开展深水油气勘探,南美深水区、墨西哥湾以及西非几内亚湾已成为世界深水油气开发的三大热点区域。

  此外,海洋中还蕴藏着极其庞大的可燃冰资源,可燃冰通常赋存于水深200米至1500米的海底地层中,被公认为21世纪的新型能源,资源量足够人类利用数百年。有鉴于可燃冰作为石油替代能源的重要地位,各国对可燃冰资源的争夺与重视程度不亚于石油,美国已经把可燃冰作为战略能源列入国家级发展规划,计划到2015年进行商业性试采,日本计划在未来5―10年内实现可燃冰商业开采。可以预见,一旦开发技术成熟,可燃冰的开发与利用必将在全球范围内大规模展开。值得一提的是,海水中蕴含的氘、氚等元素储量极大,可作为未来核聚变能源的主要燃料,海洋中的潮汐能、波浪能、海流能以及海洋风能等可再生能源也亟待大力开发,从而更好地服务于人类的生产生活。

  海洋深部蕴藏着极为丰富的多金属结核资源,如锰结核、富钴结壳以及热液硫化物等,这些多金属结核内部含有铜、锌、铅、金、钴、铂等多种金属及贵金属资源。

  据初步统计,大洋海底多金属结核总资源量约3万亿吨,有商业开采潜力的达750亿吨,具有广阔的开发前景。以锰结核资源为例,每平方米的海底约有60千克的资源量,锰结核中50%以上是氧化铁和氧化锰,另外还含有镍、锌、钴、钼等20多种有色金属元素。如果按照当前世界金属消耗水平估算,仅太平洋底部的锰结核储量就可供世界数百年之需,而其中含有的稀有金属如镍可供15000年,锰可供24000年,钴甚至可供10万年。不仅如此,锰结核的增长很快,平均每年以1000万吨的速度在海底堆积,真正可称得上是人类取之不尽的“自生矿物”。

  海洋中还孕育着多姿多彩的生物资源,尤其是大洋深水海底,许多热液硫化物的周围发现了大量的崭新生物群落。这些生物的多样性和生物密度可以与陆地上的热带雨林相媲美,目前新发现的生物种类已经达到了500多个种属,而更大部分依然是未知的。由此也说明地球上不仅存在着人们所习惯的在常温和有光的环境下通过光合作用生产有机质的“有光食物链”,还活跃着依靠地热支持,在深海黑暗和高温高压的环境下,通过化合作用生产有机质的“黑暗食物链”。这些深海生物的生存环境,非常类似于地球早期时候的极端高温环境。与此同时,这些“黑暗食物链”环境中的生物非常原始,接近所有生命体的共同祖先,这对于揭开生命的起源之谜具有深远的意义。从生命科学的角度看,海洋无疑是天然而又庞大的生物基因库,有着难以估量的生物医药价值。尽管人们无法完全知晓大洋的海底还存在有何种匪夷所思但却价值连城的生物体,一切都还在研究探索中,但海洋生物基因资源已经凸显出巨大的应用价值,海洋生物医药的开发正成为深海领域的研究热点,有望形成一个新的产业生长点。
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